Reportages

Alibaba, van grote onbekende naar ongekend groot: bedreiging voor eBay & Amazon?

0

Afgelopen september was de beursgang van één van de grootste e-commerce-organisaties ter wereld. Het markante is dat in Nederland nagenoeg niemand ooit van dit bedrijf had gehoord. De beursgang is de grootste in de geschiedenis, waarbij een bedrag van 25 miljard dollar werd opgehaald. Momenteel wordt de waarde van het bedrijf geschat op 260 miljard dollar, waardevoller dan onder andere Walmart. Wat is dit eigenlijk voor organisatie?

We hebben het hier over Alibaba. Of beter gezegd: de Alibaba Group. Want deze Chinese e-commerce-partij bezit meerdere online marktplaatsen. In China verloopt 80 procent van alle verkopen via een marktplaats van de Alibaba Group. Het is moeilijk om voor te stellen wat een levensgrote organisatie met dito marktaandeel dit is.

Hoe is Alibaba ontstaan?

Oprichter Jack Ma, is een uitgesproken persoonlijkheid. Met zo’n tien werknemers zit hij in 1999 in een achterkamer in Hangzou, een stad onder de rook van Shanghai. Hij spreekt zijn medewerkers bevlogen toe: “Met een mentaliteit van 8 tot 5 komen we er niet. Amerikanen zijn verder in hardware en software, maar de Chinese hersenen kunnen evenveel als de jongens in Silicon Valley. We kunnen ze verslaan.”

Tijdens een sessie van Porter Erisman die ik gisteren tijdens Emerce eDay bezocht wordt een video getoond waarin bovenstaande zich afspeelt. Het doet iconisch aan. Net of Ma wist wat er te gebeuren stond. Dat wist hij ook – hij voorspelde de beursgang in 1999 al. In zijn visie zou dat al binnen drie jaar gebeuren. Het duurde uiteindelijk twaalf jaar, maar nu staat Alibaba op het netvlies van de hele wereld.

alibaba

Grote voorspellende gave

Het is bijzonder om te zien welke voorspellende gave er destijds bestond bij Alibaba. In China was ongeveer 1 procent van de bevolking met internet verbonden. E-commerce bestond slechts in de marge, creditcards werden amper gebruikt. Toch had Ma de grote concurrenten eBay en Amazon in het vizier.

Ebay is a shark in the ocean. We are a crocodile in the Yangtze River. If we fight in the ocean, we will lose. But if we fight in the river, we will win. – Jack Ma

Wat maakt de ‘B2B marketplace’ zo bijzonder?

Alibaba.com is een business-to-business marketplace. Niet een bijzondere propositie op het eerste gezicht. eBay was ook al actief in China. Hoe kan het marktaandeel van Alibaba dan zo snel gestegen zijn ten opzichte van de gevestigde Amerikaanse concurrent? “Alibaba wist dat de relatie tussen een koper en verkoper op meer rust dan alleen een transactie”, zo vertelt Erisman. “In China willen mensen niet per opbod kopen of veilen, maar wil men een persoonlijke relatie met de koper of verkoper”.

Chatmogelijkheden tussen koper en verkoper

Dit onderscheid uitte zich in chatmogelijkheden tussen koper en verkoper. Er ontstonden relaties en vriendschappen. Het werd steeds meer een sociaal netwerk dan een marktplaats.

taobao

Het C2C-label van Alibaba heet Taobao. Deze digitale marktplaats was voorheen nog een lachtertje voor eBay. De kleurrijke website en het Hello Kitty-uiterlijk zorgen ervoor dat men bij eBay meer dacht aan een grap dan aan een serieuze concurrent. Het is uiteindelijk anders gebleken. Alibaba bleef en blijft maar innoveren. Het online winkelcentrum Tmall herbergt alle bekende en beroemde merken die ook in een gewone ‘mall’ gehuisvest zijn. En eigen betaaldienst Alipay is de basis van alle transacties op de Alibaba-marktplaatsen.

Verdienmodel?

Na de eDay-sessie van Erisman kwam de vraag naar voren hoe het verdienmodel van Alibaba in elkaar zit. Hoewel Erisman zelf niet meer werkzaam is voor Alibaba, weet hij dat er een unieke propositie is opgezet: het betalen voor een betere positie in de zoekresultaten per productcategorie. Kennen we dat niet ergens van?

De omzet blijft maar groeien. En Singles Day komt er ook nog eens aan. Deze variant van Black Friday is dé koopdag van het jaar in China. Vorig jaar hadden de marktplaatsen Taobao en Tmall een omzet van bijna 6 miljard dollar. Volgens Erisman kunnen we dit jaar rekenen op 8 miljard dollar. Ik benieuwd wat er gaat gebeuren op 11 november.

‘There are two kinds of companies’

Alibaba is wat mij betreft here to stay. De treffende verwoording van Erisman zegt alles: “There are two kinds of companies: the ones that embrace change en the ones that resist change. Alibaba embraces changes.”

Illustratie intro met dank aan Fotolia.