Strategie, Trends

Succes in Silicon Valley: tips van Nederlandse ondernemers

  • Leestijd: 4 minuten

Het is een droom van velen: ondernemen in Silicon Valley. Hoe maak je van die droom een daad? Hoe regel je de financiering van je plannen? Wij gingen op zoek naar Nederlanders die daar ervaring mee hebben. En we kwamen terug met prachtige verhalen en veel tips. Denk groot, werk met passie en zorg voor een goed team.

Nederlandse ondernemers reizen om meerdere redenen af naar Silicon Valley. We hebben meer dan 20 van die ondernemers geïnterviewd. Eén van onze vragen was hoe zij hun ideeën gefinancierd krijgen. Het antwoord lees je in dit artikel.

Think big

Als je hoort dat een ondernemer hier in Nederland een bedrijf heeft opgebouwd met 30 miljoen euro omzet, dan ben je onder de indruk. Dat is namelijk knap en moeilijk te realiseren. De gemiddelde (Nederlandse) ondernemer in Silicon Valley denkt groter. Het motto is aim high, fail fast. Die hoge doelen, daar kunnen Ruben Daniëls (Cloud9 IDE) en Salar al Khafaji (Silk) over meepraten. Zij willen het liefst een miljardenbusiness uit de grond stampen. Ja, dat lees je goed.

Met zulke bedragen maakt het niet meer uit of het euro’s of dollars zijn. Ruben en Salar denken dan ook anders dan de meeste ondernemers. Salar stelt dat hij, op het moment dat hij winst ‘dreigt’ te maken, het liefst extra investeert om sneller te groeien. Die houding, daar houden investeerders van. Zij investeren niet om 1 miljoen te vertienvoudigen, maar om van 5 miljoen 1 miljard te maken. Je idee moet dan ook groot zijn. Neem bijvoorbeeld Faruk Ateş (Presentate). Hij en zijn co-founder zijn van mening dat Powerpoint veel gebruikersvriendelijker kan en ontwikkelen een, in hun ogen, veel betere versie. Als ze slagen, kan het een grote business worden.

San Francisco Skyline, USA

Foto met dank aan Fotolia.

Passion

We spreken Ian Sobieski, managing director van The Band of Angels, de oudste groep business angels in de Valley. We zitten bij een sessie waar start-ups pitchen voor een investering. Wat we daar zien, en wat Ian ook beaamt: een ondernemer moet passie hebben. Een investeerder moet het gevoel hebben dat deze ondernemer doorgaat waar anderen stoppen, doorgaat als er geen geld meer is, doorgaat als alles tegen zit. Als dat gevoel er niet is, geven ze geen geld. Is het gevoel, of zijn het cijfers? Ian aarzelt. Na 20 jaar investeren zegt hij steeds minder te begrijpen wat de succesfactoren van ondernemers zijn. Hij gaat steeds meer op zijn buikgevoel af. Passie is in elk geval erg belangrijk. Als tweede noemt Ian een sterk team.

Strong team

Salar en Ruben hebben dezelfde uitdaging: hoe trek je goed personeel aan? Google, Facebook, Apple en Twitter, het zijn ‘zwarte gaten’, volgens Salar, waar al het goede personeel direct vanuit de universiteitsbankjes in verdwijnt. Tegen hele fijne salarissen, overigens. Een ton in dollars is eerder regel dan uitzondering, zegt Ruben. Daar hebben Ruben en Salar onafhankelijk van elkaar hetzelfde antwoord op gevonden. Hun ontwikkelaars zitten in Nederland, in Amsterdam. Dat zijn slimme ontwikkelaars, ze komen uit heel Eurazië. Een interessante aanpak: een vooruitgeschoven commerciële post in de Valley, en een groot deel van het technische team in Nederland. Daarmee kom je je als ondernemer aan goed personeel en het is nog goed voor de Nederlandse economie ook.

Google fiets

Bedrijven doen van alles om personeel te binden. De Google-fiets voor openbaar gebruik.

Wat doe je met de eerste ‘seed money’?

Arthur van Hoff lost het anders op. Arthur is bekend in de Valley. Hij stond met anderen aan de basis van Java (toen was hij nog in dienst van Sun Microsystems), heeft daarna onder andere Marimba opgericht en verkocht en heeft nu weer een eigen start-up: JauntVR. Arthur, met andere woorden, kent het klappen van de zweep. Wat deed hij toen hij zijn eerste seed money voor JauntVR ontving? Eerst nam hij een office manager aan, en daarna een recruiter. Die recruiter heeft inmiddels, anderhalf jaar later, zo’n 15 man (vrouwen zijn hier een zeldzaamheid) aangenomen.

Om mensen te binden, betaalt Arthur ze goed, maar niet op het niveau van Google en consorten. In plaats daarvan kan zijn personeel meeprofiteren bij een eventueel succes, door aandeelhouder te worden van het bedrijf. Hoe langer je blijft, hoe meer aandelen je vergaart. En hoe rijker je dus wordt bij een eventuele exit. Mensen blijven in de Valley gemiddeld maar een jaar of twee bij een bedrijf werken. Dat is niet goed voor de continuïteit, dus dergelijke constructies heb je nodig.

prototype

Een heel eenvoudige Virtual Reality-bril, gezien bij JauntVR van Arthur van Hoff. In het sleufje achterop past een iPhone, waarop een VR-app moet staan om van de bril te kunnen genieten.

Blood, sweat & tears

Als je wilt weten wat hard werken is, dan moet je een kijkje komen nemen in de Valley. Niks drie weken zomervakantie, niks papa-dag en niks ADV. Het summum van noeste arbeid kwamen we tegen bij Maarten Sierhuis. Maarten heeft hele spannende dingen ontwikkeld bij NASA: bijvoorbeeld een pak voor astronauten, die de fysieke toestand van de drager meet. Dus Houston geeft pas toestemming om de Space Shuttle te verlaten, als de fysiologische metingen oké zijn. De technologie die daarbij hoort is gepatenteerd en in het bezit van Maarten. Met zijn bedrijf Ejenta probeert hij daar een business van te maken.

Ondertussen heeft Maarten een vaste job als director van het Nissan Research Center. Maarten raadt niemand aan twee van dergelijke banen te combineren. Hij weet niet meer wanneer hij voor het laatst een dag vrij heeft gehad. Weekenden inbegrepen. Maar ondertussen straalt hij gedurende het hele gesprek, totaal in de ban van waar hij mee bezig is. Na zo’n gesprek vragen we ons af of we zelf niet wat harder moeten werken.

Wel of geen investeerder?

Investeerders zoals Business Angels en Venture Capitalists (VC’s) werken totaal anders dan Nederlandse banken. Ze zijn er bij gebaat dat jij succes hebt en helpen jou dus ook waar mogelijk. Bijvoorbeeld met (vaak gigantische) netwerken waarin ze jou als ondernemer kunnen introduceren. Daar waar een Nederlandse bank al snel vraagt waar de rente blijft op de lening, kijken VC’s veel verder dan dat. Als tegenprestatie willen ze natuurlijk een substantieel aandeel in je bedrijf, wat dan weer een reden kan zijn om niet in zee te gaan met een VC. En dat allemaal als je je passie, een goed team, een geweldig idee en schier tomeloze ambitie hebt.The choice is yours! 

Foto intro met dank aan Fotolia.